У Земли есть магнитное поле, известное еще со времен британского физика Уильяма Гилберта (1544–1603), который в 1600 г. опубликовал книжку с описанием собственных опытов, проделанных с шаром из магнитного материала. Игла компаса поблизости этого шара вела себя точно так же, как она себя ведет поблизости земного шара. А это означало, что Земля по-собственному тоже есть шар из магнитного материала.

Представьте для себя непрерывные плавные полосы, проведенные через магнитное поле Земли и соединяющие точки с равной магнитной напряженностью, и вы получите семейство магнитных силовых линий. Все они начинаются и кончаются в 2-ух точках на земной поверхности: одна из их находится у кромки Антарктиды (Южный магнитный полюс), другая — у северного края Северной Америки (Северный магнитный полюс). В промежутке меж этими 2-мя точками они, как бы приподнимаясь от Земли, плавными кривыми идут примерно в направлении север — юг и добиваются собственной большей высоты на половине расстояния меж полюсами.

Всякая электрически заряженная частичка, прорывающаяся из наружного места к поверхности Земли, должна пересечь эти магнитные силовые полосы. Частичка растеряет часть собственной энергии и замедлит скорость. Электрически заряженная частичка, не нацеленная точно в магнитный экватор Земли, отклонится от собственного пути в направлении магнитных линий; при этом ее линия движения отклоняется в северном направлении, если частичка попадает севернее магнитного экватора, либо в южном, если южнее от него.