Когда лава, вытекающая из вулканов, остывает и твердеет, в таких минералах образуются кристаллы, ориентирующиеся на север и юг, т. е. в направлении магнитных силовых линий. Не достаточно того, у каждого кристалла есть собственный северный полюс, указывающий на север, и южный полюс на обратном конце, который показывает на юг. (Можно отличить северный полюс от южного, пробуя кристалл обычным магнитом.)

В 1906 г. французский физик Бернар Брюнес (1869–1930), исследуя вулканические породы, увидел, что в неких случаях кристаллы были намагничены в направлении, обратном теперешнему магнитному полю: северный полюс указывал на юг, а южный — на север. Поначалу это открытие игнорировали, так как в нем, казалось, не было никакого смысла, но со временем накопились и другие факты, и сейчас этот факт нельзя ни опровергать, ни игнорировать.

Что же случилось с породами? Почему они нацелены таким «ошибочным» образом? Да поэтому, оказывается, что магнитное поле Земли ориентировано бывает периодами то в одну, то в другую сторону. Породы, которые остывают и кристаллизуются, пока земное магнитное поле ориентировано в одну сторону, кристаллами своими демонстрируют в ту же сторону. Когда же магнитное поле оборотилось, у него уже недостает силы повернуть застывшие кристаллы, и они оказываются нацеленными «ошибочно».